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新冠病毒究竟是人為還是天然?美國研究給出2大起源
HEHO健康 2020/03/23 13:51

新冠肺炎的疫情持續在全球蔓延,關於病毒的起源始終眾說紛紜,不少專家們看到新冠病毒的結構影像後,忍不住感慨,這完美得不像是自然產物。也因此,有人推測新冠病毒其實是人為病毒。

不過,近日由美國、澳洲、蘇格蘭研究人員組成的團隊,針對 COVID-19 和相關病毒的公開基因定序數據分析後,認為並未發現支持實驗室人為製造的任何證據,基本上可以說 COVID-19 就是自然界演化的產物。

兩大特徵排除新冠病毒是「人造病毒」

冠狀病毒是自然界中常見的一種病毒類型,可能導致嚴重程度不等的數種疾病。包含 2003 年爆發的SARS、2012 年的中東呼吸症候群MERS都是其家族的知名成員,而最新出現的 COVID-19 也是成員之一。

為了更了解關於新病毒的一切,中國疫情爆發不久後,當地科學家便對 COVID-19 基因體進行了定序,並將數據提供給全世界的研究人員。

在《Nature Medicine》刊載的新研究中,美國斯克里普斯研究所(TSRI)和跨國團隊透過這些測序數據嘗試探索了 COVID-19 的起源與演化方式,發現病毒的兩個特徵:突刺蛋白 RBD 突變及獨特的骨架,基本可以排除掉實驗室人為製造出病毒的說法。

在分析病毒突刺蛋白的兩個重要特徵時,研究人員發現,COVID-19 的受體結合區域(RBD)已經進化成能有效靶向人體細胞表面被稱為 ACE2 的受體,考量到突刺蛋白在結合人體細胞上的效率之高,團隊認為這不太可能是基因工程下的產物,更像是自然演化的結果。

除此之外,COVID-19 的整體分子結構也支持這項理論。TSRI 免疫學和微生物學副教授、研究作者 Kristian Andersen 指出,如果有人試圖設計一種新的冠狀病毒做為病原體,他們更可能會利用已知會引起疾病的病毒做為基礎,但 COVID-19 的骨架與已知冠狀病毒截然不同,反而是和蝙蝠、穿山甲中發現的相關病毒更為相似。

病毒從何而來?團隊給出2個猜測

但如果能夠排除人為,病毒究竟從何而來?根據基因體定序分析,團隊認為,COVID-19 最有可能的起源有兩種。

第一種情況:病毒在非人類宿主中自然演化為目前的狀態,接著跳向人類

由於在進入人體前已經進化到目前致病機制,這種情況中一旦病毒能感染人類,便可能出現迅速擴散。

這也是以往兩大冠狀病毒爆發的方式,包含 SARS(麝香貓)、MERS(駱駝)都是如此。至於 COVID-19,團隊認為蝙蝠是最可能的來源,因為病毒與蝙蝠冠狀病毒非常相似,但目前仍未出現蝙蝠直接傳播的案例,推測蝙蝠與人類之間可能還存在中間宿主。

第二種情況:則是病毒的非致病版本先從動物宿主跳向人類,才在人群中演變為目前的致病狀態。

由於 COVID-19 病毒的 RBD 結構與亞洲穿山甲身上的冠狀病毒非常類似,有可能是透過中間宿主傳給人類,在人體內進化後,才演變成 COVID-19 病毒突刺蛋白上看起來與禽流感菌株的十分相似的「切割位」(cleavage site)特徵,變得能在人與人間迅速傳播。

團隊強調,目前難以得知 COVID-19 究竟是來自哪種情況,但如果 COVID-19 是以當前致病形式跳入人類,這將增加未來疾病再次爆發的可能性;在病毒株仍可能在動物種群間傳播的情況下,病毒很可能重施故技再度出現。

參考資料:The COVID-19 coronavirus epidemic has a natural origin, scientists say

文/林以璿 圖/林以璿

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