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方便攜帶、不變質!驅動人類歷史的美麗光芒「黃金」
上報     2021/07/07 12:40

提到改變世界的頂尖材料,就不免想到黃金。這世界上最讓人渴望、最能勾動人們欲望的物質,除了黃金之外,別無他物。

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東京國立博物館曾舉辦與黃金相關的展覽。那個展覽非常受歡迎,參觀民眾大排長龍。其他金屬或材料的展覽,一定不可能像黃金吸引那麼多人來參觀吧。可見,即使人們現在透過電視與網際網路就能夠看到世界上各種奇珍異物,仍會受到黃金的誘惑,深為其著迷。今日的我們尚且如此,對古代人來說,黃金的魅力應該更加難以抗拒!
黃金不同於鐵與銅,不需經過高度的冶煉技術,可以在天然的狀態下取得純粹的金屬。因為黃金的光澤與眾不同,所以古代人很容易發現黃金。因此,黃金也有可能是世界上許多民族最早接觸到的金屬。
而且,黃金有耀眼的美麗光芒,無論處於何種環境都不會生鏽、變質的特性。古埃及圖坦卡門王(Tutankhamun)的黃金面具至今已有三三○○年以上的歲月了,卻仍然像昨日剛完成的一樣,釋放出奪目的光芒。沒有任何材料比黃金更適合讓國王向民眾展現權威。


邁達斯王的手

希臘神話中邁達斯王(Midas)的故事,可能是展現了人類對黃金極度渴望的最古老故事吧?因為邁達斯王妥善照顧喝醉酒的西雷諾斯(Sirenos,希臘神話中的神,酒神狄奧尼索斯的導師),酒神狄奧尼索斯為了報答他,便賜予他一個願望。而邁達斯王的願望便是,希望凡是他的手摸過的東西,都能變成黃金。
邁達斯王實現了願望,但是這樣的喜悅並不長久,因為他想吃的食物、想喝的酒都在瞬間變成黃金,連最愛的女兒也變成了黃金的雕像。於是邁達斯王對自己的貪慾感到強烈的後悔,並向神懺悔。後來神要他去帕克托羅斯河(譯注:今日土耳其境的薩爾特〈Sarthe〉河)內洗澡,才讓一切恢復原貌。這是希臘神話中點石成金的故事。
雖然是神話故事,但歷史上確實存在著邁達斯王這個人物。邁達斯王是西元前八世紀末時統治佛里幾亞(Phrygia,位於現在的土耳其中西部)的國王。因為佛里幾亞境內的帕克托羅河產砂金,所以邁達斯王統治的國度非常富裕。

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《邁達斯王》沃爾特.克蘭(Walter Crane)畫(麥田出版社提供)
金幣的誕生

那麼,黃金最重要的用途──也就是成為交易用的金幣,是從什麼時候開始的?一般認為是西元前七世紀時,位於小亞細亞西部的利底亞(Lydia)王國最早鑄造、發行貨幣。而鑄幣的原料,據說是其境內的帕克托羅斯河所產的砂金。金幣的問世,可能就是從邁達斯王開始的。
不過,砂金中含有銀的成分,但含量卻不一定,所以必須人工添加銀,讓金銀的比例一致,鑄造成合金後再切割成一定的大小,把每一小塊合金放在檯上錘打,刻上圖紋,就形成了人類史上最初的貨幣。為了方便交易,當時已有各種不同大小的貨幣,而且每種尺寸的重量都以整數的倍數進行調整,可見當時的人已經相當有智慧。
貨幣的誕生讓「價值」可以拿在手上,讓「計量」變得可行,是應該永遠銘刻在人類歷史上的大事。手頭上可以交易的物品可以透過貨幣這樣的媒介,將價值轉換成精細的數字後,便可以以此基礎,交換希望獲得的物品。

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而成為貨幣材料的必要條件除了每個人都喜歡之外,還必須方便攜帶、長期不變質、價值不變和容易加工成一定形狀。黃金正符合前述條件。
然而,銀幣、銅幣漸漸取代了金幣的地位。例如:古代羅馬有奧雷烏斯金幣(Aureus)與索利都斯(Solidus)金幣,但做為基本貨幣被廣泛使用的,卻是第納里烏斯銀幣(Denarius)與塞斯特爾狄烏斯銅幣(Sestertius)。金幣因為價值高,所以不做為日常的交易之用,大多用於儲存。 *本文摘自《改變世界史的12種新材料:從鐵器時代到未來超材料,從物質科學觀點看歷史如何轉變》,麥田出版社出版。

【作者簡介】

佐藤健太郎
一九七○年出生於日本兵庫縣,東京工業大學大學院理工學研究科碩士課程結束後,曾任職於醫藥品製造公司的研究單位、東京大學大學院理學系研究科公共關係特任助教,現在是科普作家。二○一○年以《醫藥品危機》(新潮新書)獲得科學記者獎,二○一一年獲化學通訊獎。主要作品還有《改變歷史的元素之王──碳》(臉譜出版)、《藥王簡史》(大是文化)等等。 世界上最早的高跟鞋 竟然是古埃及的屠夫發明的?