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人類為什麼會成為貓奴?讓專家來告訴你!
上報     2022/01/22 13:37

我們家裡有兩個人也有兩隻貓,跟小屁貓一起生活的每一天都很幸福,當然也有辛苦的地方。我每天都要幫兩隻貓倒飼料、換水、清貓砂,還要陪牠們玩1、2 小時;最近還有其中一隻得了牙周病,拔牙花了一大筆錢。有時候我會冒出一個奇怪的念頭:明明這兩隻貓花了我這麼多錢和時間,還帶來一堆麻煩得處理,但為什麼我卻會天天帶著眼冒愛心的表情看著牠們呢?

雖然以經濟上來說,養貓的確沒什麼用處,但牠們並非完全沒有為我帶來什麼。其實貓們會促進我的身體分泌出被稱為「愛情荷爾蒙」的催產素(oxytocin),這是一種無法以意識控制其生成與否的重要化學物質。

我們的大腦並非演化成只能感受到幸福,而是朝著可以在隨時變動的環境中感知到危險與不安因素,並能設法保護自己的方向演化。但如果危險與不安的情況一直持續下去,我們為此長期維持在緊繃的狀態,則精神和肉體都會受到損傷。

而催產素是一種能夠讓人脫離緊張狀態的神經激素,它可以降低痛覺與焦慮感,對於讓人類感受到幸福與安穩而言是很重要的物質。問題是,催產素並非隨時都能分泌,而是只有在人與人之間感受到信賴與喜愛時才會分泌。 (延伸閱讀:明明是貓,為什麼會說人話?令江戶人大吃一驚的「會說話的貓」)
我們的大腦中有一個被稱為邊緣系統的區域,負責掌管不安、恐懼、憤怒等較負面的情緒,而下視丘及杏仁核就是邊緣系統中相當重要的兩個構造。

比方說,要在許多人面前進行一場重要的演講是件非常讓人緊張的事,此時心臟會怦怦狂跳、手心出汗,且呼吸也愈來愈急促,甚至會開始產生幻想,擔心會因為無謂的失誤遭到嘲笑,讓至今而來的努力化為泡影,使自己的人生因此跌了一個大跤,但事實上這些壓力與不安大部分都是來自根本沒有發生的事情。

其實會有這些反應,都是來自大腦──尤其是杏仁核──自動產生的反應,而且不管多麼有意識地告訴自己「放寬心」、「不要有壓力」,都沒有辦法抑制杏仁核在無意識下所產生的反應。

不過在這些因為極度緊張而倍感壓力的人之中,被允許在演講前跟朋友們共度時光的參加者,與沒有辦法和朋友見面的參加者相比,據說腦中分泌的壓力激素量及感受到的不安感都明顯會減少,也因此更能讓心情平靜下來,這是因為他們的身體分泌出了催產素。催產素可以減緩杏仁核的反應,使過度敏感的杏仁核平靜下來,達到調節情緒、讓人不至於無法控制情緒的效果。 (延伸閱讀:【貓奴片】林口「貓泰泰」姐妹店進駐台北信義區!我們待會去「貓那邊」)
患有慢性疼痛的患者,據說在跟另一半或戀人待在一起,甚至光是想到所愛的人時,都能夠有效地減緩痛感。此外,像是在感受到劇烈疼痛的狀況下,只要能跟誰牽著手,就能帶來安慰;即使是跟不認識的人進行簡短的對話,也能讓心情變好;擁抱、握手、跟朋友對話和按摩等行為能改善心情之類的例子,經過科學的驗證後,都被證實是催產素發揮作用後所帶來的結果。

跟寵物待在一起的時候,不論是跟狗或貓對到眼,或者更進一步撫摸牠們時,都能促使身體分泌出催產素,而且與此同時,就連能讓人覺得幸福的多巴胺和腦內啡等激素的分泌量,也都會跟著增加,這些毛小孩們就是具有如此大的魔力,能夠左右人們的心情。

目前已有許多研究證實,某些心理上的疾病可以透過寵物的陪伴來改善,像是那些斷絕社會關係,或者因為心理問題而很難跟他人順利交往的人,在飼養寵物之後,對於人生的滿足度也都會大幅增加。

大腦跟肌肉一樣,愈用就會愈發達,不用則會退化。寵物促使催產素分泌的量與次數愈多,就會更加強化分泌催產素的系統,使其更加發達,而如此一來的結果,就是光憑與寵物的小小互動,便可以分泌大量的催產素。這就是為什麼愈愛貓,我的幸福指數便會愈來愈高的原因。

*本文摘自《有點廢但是很有趣!日常中的科學二三事》,三民出版。


【作者簡介】

沈惠眞

作者從事過許多行業,目前專職寫作。她所撰寫的主題多元,包含科學、烹飪和各種事物的歷史等等。她的文章常在《今日仁川》、《Oh My News》、《國會日報》等媒體平台發表,並教授簡單的寫作方法。 可愛貓站長就任!台鐵 1/14 發售「紀念套票」歡慶集集線通車 100 年